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ZOOTERAPIA Y TERAPIAS CON ANIMALES
La terapia con animales, o zooterapia, es una metodología que involucra a los animales en la prevención y tratamiento de patologías humanas, tanto físicas como psíquicas.

La aplicación de zooterapia se ha ido generalizando paulatinamente en el mundo como consecuencia de la inmensa utilidad médica que significa para las instituciones de rehabilitación que la han implementado. Existen actualmente un gran número de agrupaciones con y sin fines de lucro que se dedican profesionalmente a la zooterapia.

Tipos de Zooterapia

Se describen tres modalidades de zooterapia de importancia en el área: hippoterapia, delfinoterapia y visitas programadas con animales menores. Todas estas modalidades trabajan normalmente con personas enfermas o discapacitadas. Sin embargo, también existen aplicaciones de carácter preventivo dirigidas a individuos sanos, con estrés o sometidos a labores rutinarias.

Es así como en Japón hay empresas con perros y gatos dentro de las oficinas, con el fin de entregar tranquilidad, relajación y gratificación a todos quienes se desempeñan en estos lugares. El resultado de este estilo de zooterapia es un menor nivel de estrés, con personas trabajando más y mejor.

Aspectos científicos de la Zooterapia

La explicación al fenómeno pasa por el sistema nervioso central (SNC), y específicamente por el sistema límbico del cerebro, encargado de regular el componente emocional de nuestra conducta.

Al respecto, la visualización y el contacto con la naturaleza induce la liberación de endorfinas a este nivel del SNC, generando sensaciones de tranquilidad que distensionan y gratifican nuestros procesos mentales. En general, cualquier constituyente de la naturaleza es capaz de inducir este efecto, pero son aquellos elementos que interaccionan directamente con el hombre los que entregan mejores resultados.

Beneficios de las terapias usando animales

En la zooterapia con niños, estos resultados son aparentemente mayores y más notorios, debido a la preponderancia del pensamiento afectivo que los caracteriza, por sobre la racionalización y el control de los impulsos instintivos primarios que son representativos más bien de los adultos. Sin embargo, niños, jóvenes, adultos y ancianos, tanto sanos como enfermos, son capaces de experimentar estas sensaciones y beneficiarse de ellas.

Por otra parte, se ha determinado claramente que existen estrechos vínculos entre las funciones corporales y el estado psíquico, al grado que muchas enfermedades orgánicas y la resolución de las mismas son consecuencia de diversos procesos mentales. Es el sistema inmune que, en la gran mayoría de estas patologías, participa modulando su accionar según el estado mental del individuo. Por lo tanto, situaciones de alegría, tranquilidad y optimismo facilitan la recuperación orgánica de cualquier injuria o enfermedad que la afecten, constituyéndose sin duda, en la principal causa del beneficio que significa el acercamiento entre las personas y los animales, a través de la zooterapia.

Existen otros mecanismos terapéuticos comunes a las distintas modalidades de zooterapias que refuerzan los aspectos psicológicos mencionados. Entre estos destacan:

- Se estimula la producción de células T, endorfinas y hormonas.

- Mediante la entretención generada, los pacientes se distraen de dolores y estados depresivos.

- Se facilita la interacción entre desconocidos, disminuyendo la sensación de soledad.

- Mediante el ejercicio, la actividad, la alegría y el optimismo se favorece enormemente la autoestima de quienes acceden a las terapias con animales.

HIPPOTERAPIA

La hippoterapia se ha definido según el “National Center for Equine Facilitated Therapy “ (NCEFT) de EE.UU., como una forma especializada de terapia física que utiliza equinos en el tratamiento de desórdenes del movimiento asociados con varias patologías neurológicas y neuromusculares, tales como parálisis cerebral, accidentes vasculares en el cerebro, esclerosis múltiple y traumatismos cerebrales. Los objetivos de esta modalidad radican en la normalización del tono muscular y reforzamiento de la musculatura postural, incrementando la habilidad para el desarrollo de las actividades funcionales cotidianas. Así mismo y debido a la incondicional entrega del caballo, la experiencia se convierte en un gran factor motivacional para el paciente. Por lo mismo, niños con problemas de autismo y Síndrome de Down también se han beneficiado de este procedimiento.

Esta modalidad terapeutica se creó en Europa después de la segunda guerra mundial, tras dos epidemias de poliomielitis, reconociéndose desde entonces como un tratamiento altamente exitoso.

DELFINOTERAPIA

En términos generales, esta modalidad es un procedimiento terapéutico basado en un trabajo dirigido al paciente tanto dentro como fuera del agua, quien se relaciona a las extraordinarias características de tolerancia y apertura de los delfines. Niños y adultos logran incrementar su nivel atencional como resultado del deseo de interactuar con los delfines. El propósito general de una delfinoterapia es motivacional, aunque se pueden lograr otros objetivos relacionados al lenguaje, motricidad y pensamiento conceptual.

Se han citado otros logros de este procedimiento, entre los que destacan:

* El sistema de localización sonora de los delfines puede explicar los cambios celulares y tisulares y la influencia en las neuronas vía resonancia, cavitación o sonoforesis.

* Después del contacto con los delfines se ha observado una mayor sincronicidad entre los hemisferios cerebrales, además de un mayor grado de ondas cerebrales lentas en el espectro de alfa y theta. Esta situación activa el sistema inmune y auto regula los procesos corporales.

VISITAS A CENTROS DE REHABILITACIÓN

A diferencia de las otras dos modalidades de terapia, esta no requiere la necesaria presencia de especialistas durante su desarrollo, puesto que uno de sus principales objetivos es la socialización. Para tal efecto, personas que normalmente son voluntarios llevan sus mascotas a centros médicos, hospitales, casas de retiro, etc., donde comparten períodos de tiempo programados durante el mes, entregando alegría, esperanza y compañía a quienes se encuentran en estos recintos. Los requisitos se basan en la buena disposición de los voluntarios, la inclusión de animales tranquilos y de buen temperamento, además de las medidas sanitarias, de higiene y alimenticias que ellos requieren. Los animales más frecuentemente usados en estas actividades de zooterapia son: perros, gatos, hurones, monos, iguanas, conejos, cuyes, palomas, tórtolas, chinchillas, entre otros.

Las visitas programadas son, de los tres tipos, la más común y a la cual tienen acceso el mayor número de personas. Así mismo, canaliza más ampliamente la participación de quienes sienten la necesidad de entregar ayuda y bienestar a los enfermos.

Entre los beneficios característicos de esta modalidad:

* Se fomento de la interacción social, resultando en una reducción del estrés y en una fisioterapia incidental.

* Disminución de los niveles de presión sanguínea y acorta la permanencia de los enfermos en el hospital.

Desventajas

Actualmente, no están claras las posibles desventajas. Indudablemente, el peligro de una zoonosis se vislumbra como aquella de mayor importancia, y fundamentalmente cuando se trata de visitas a personas enfermas o inmunodeprimidas. Por este motivo, es imprescindible contar con ejemplares tratados por veterinarios, y mantenidos con todas las condiciones adecuadas de manejo que requieren, incluyendo vacunas, desparasitaciones, limpieza y buena alimentación.

Beneficios Indirectos

La existencia de programas terapéuticos con animales genera una serie de beneficios no cuantificables que son de igual manera muy importantes:

* No solo las personas enfermas o discapacitadas son beneficiadas, sino que también las familias de las mismas y el personal médico de las instituciones que las atienden.

* Mediante las actividades se puede educar y crear conciencia en la gente de las necesidades y responsabilidades que significan el cuidado y buen trato de los animales. Con los niños este punto es vital, puesto que ellos interiorizan rápidamente su experiencia y generan conductas afectivas con los animales, que se perpetuarán durante sus vidas.

* Los animales que participan es estas terapias son tratados y mantenidos en las mejores condiciones, además de recibir el cariño de todos quienes los rodean.

* Las personas encargadas, en cualquiera de sus modalidades, sienten la gratificación de desarrollar una actividad de ayuda social que es emocionalmente muy bien recompensada por quienes la reciben.

En nuestro país existen pocas instituciones trabajando en el área de las terapias con animales o mascotas. Algunos proyectos de delfinoterapia, dos o tres agrupaciones de hippoterapia y una de visitas a centros de rehabilitación constituyen el espectro conocido en la actualidad.

Nuestra experiencia se ha desarrollado a través de la Fundación Amigos del Hombre, organismo con personalidad jurídica y sin fines de lucro que ha realizado visitas al Hospital Luis Calvo Mackenna desde hace unos dos años. Este período, que ha servido para establecer la institución, nos ha permitido recoger la hermosa experiencia de la terapia con animales, como así mismo palpar lo difícil que significa coordinar y darle continuidad a la actividad cuando se dispone de poco dinero. Sin embargo, y gracias a la constancia de los voluntarios, se está actualmente en mejores condiciones de organizar un proyecto capaz de responder a las necesidades de la gente que, prácticamente sin excepción, se siente muy agradecida del trabajo en el hospital.

Bajo estas motivadoras circunstancias, pretendemos la realización de tres tareas básicas en nuestra modalidad:

I- Establecer visitas programadas a otros centros de rehabilitación, además de construir un delfinario natural a mar abierto para la aplicación con delfines nariz de botella.

II.- Creación de un centro de rehabilitación de animales, especialmente exóticos o silvestres que puedan ser decomisados por organismos gubernamentales, rescatados o entregados voluntariamente a nuestra institución, para recuperarlos física y conductualmente, con el objeto de reinsertarlos en su ambiente natural, o incorporarlos a nuestro programa educativo, en visitas a instituciones o simplemente prolongarles su existencia en condiciones más dignas de vida.

III.- Crear espacios para la investigación acerca del beneficio terapéutico de los animales, abriendo un nuevo campo de estudio en nuestro país para profesionales afines. Asimismo, a través de todas las actividades propuestas, es nuestra intención el promover y desarrollar programas educativos, con la finalidad de crear conciencia y sensibilidad con respecto a los derechos de los animales, sus beneficios en la convivencia con el ser humano y su rol trascendental en la naturaleza.

Es de esperar que a futuro tengamos en Chile una gama más amplia de posibilidades para la terapia con animales, donde como veterinarios tenemos mucho que decir y falta tanto por hacer.

PATRICIO RETAMAL M

Médico Veterinario, Departamento de Medicina Preventiva Animal

Facultad de Ciencias Veterinarias y Pecuarias

Universidad de Chile.

Dirección postal :

Castillo Urizar 2920-A Dp. 11

Macul

Santiago.

Fono: 239 03 19 – 678 55 25

RODRIGO HARGREAVES A

Médico Veterinario

Presidente Fundación Amigos del Hombre.

Dirección postal

Av. Comercio 1103

San José de Maipo

Santiago.

Fono: 861 14 425

Fecha: 2003-11-26

Fuente: PATRICIO RETAMAL -RODRIGO HARGREAVES